El Infatigable Mars Helicopter de la NASA juega al escondite con ingenio

Durante aproximadamente una semana en abril, los científicos del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA buscaron frenéticamente signos de vida en Marte.

El helicóptero del tamaño de una pinta y sorprendentemente robusto que completó su vuelo número 49 a Marte se perdió en algún lugar del terreno ondulado de la cuenca marciana. Todos los días, la tripulación buscaba una señal de radio que confirmara que el avión estaba bien.

El 2 de abril, Intelligence se elevó 52 pies en el cielo marciano, una altura récord para un dron, para tomar fotos complementarias del paisaje marciano.

Después de aterrizar, desapareció. Cuando los científicos intentaron cargar las instrucciones para el vuelo posterior, se perdió la señal de radio de Ingenuity.

Después de una búsqueda de seis días por parte del rover Perseverance, acompañado por un helicóptero en Marte, los científicos finalmente localizaron la inteligencia, una cresta montañosa y pasaron cerca de donde aterrizó el helicóptero.

El ingeniero de la NASA Travis Browne describió el episodio Blog La semana pasada, la agencia ofreció una mirada dramática a la exploración de la agencia de Marte y la increíble capacidad de recuperación del helicóptero Ingenuity. La dureza de la pequeña nave sorprende a la NASA dos años después de que los científicos esperaran que se rompiera.

El helicóptero está volando de nuevo, dijo el líder del equipo de Ingenuity, Teddy Chanedos, a The Washington Post, y su longevidad ha alentado al equipo a incluir helicópteros en futuras misiones a Marte, lo que demuestra cuán resistente es Ingenuity.

«Es absolutamente ridículo», dijo Tzanetos. «Es algo único en la vida».

La inteligencia desafió las probabilidades el día en que se levantó por primera vez del suelo marciano. El avión de cuatro libras mide aproximadamente 19 pulgadas de alto y es poco más que una caja de aviónica con cuatro patas giratorias en un extremo y dos palas de rotor y un panel solar. Pero después de llegar a Marte en abril de 2021, la NASA anunció un «momento de los hermanos Wright»: el primer vuelo propulsado por una nave espacial en otro planeta.

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Helicóptero de la NASA vuela a Marte, primera vez que un avión vuela en otro planeta

Sin embargo, el ingenio no debe ser la fuente de un concepto de más de $80 millones. Viajó a Marte con Perseverance, un rover del tamaño de un SUV diseñado por la NASA para estudiar el suelo marciano.

Ingenuity, controlado por señales de radio transmitidas por Perseverance, completó su misión de cinco vuelos, una serie simple para demostrar que el diseño del helicóptero funcionaría en la delgada atmósfera marciana, y en mayo de 2021, el equipo de Tzanetos recibió permiso para continuar volando.

«En ese momento, estamos en tiempo prestado», dijo Tzanetos. «Ninguna máquina está diseñada para durar más que eso».

De alguna manera, lo hicieron: meses y meses, y docenas de vuelos. Para mayo de 2022, parecía que la historia milagrosa de la inteligencia finalmente caería debajo de la Tierra (Marte). Invierno y la NASA temía que las bajas temperaturas causaran que las baterías cargadas con energía solar de Ingenuity funcionaran mal o se congelaran durante la noche.

El helicóptero entró en un estado de baja potencia después de su vuelo número 28 a fines de abril de ese año, y los científicos le dijeron a The Post que no estaban seguros de si volvería a volar alguna vez.

El helicóptero de Marte de la NASA volará cinco veces. 28 voló.

Increíblemente, las partes delicadas de la inteligencia resistieron al frío marciano. Pero la NASA enfrentó el desafío de volver a armar el helicóptero cada vez que sus componentes se congelaban, dijo Tzanetos. Usando datos de los amaneceres marcianos, el equipo de Ingenuity ajustó cada mañana para calcular cuándo el helicóptero tendría suficiente carga para descongelarse y volver a funcionar.

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¿El resultado? Es una especie de juego de escondite en el que la NASA envió inteligencia en aviones para usar su modelo para calcular cuándo el helicóptero volvería a estar en línea para recibir sus próximas instrucciones. El ingenio y la astucia fueron suficientes para que su equipo de misión sobreviviera el invierno marciano.

«Todavía tenemos que jugar algunos de estos juegos a veces, dependiendo del frío que haga o del viento que haga durante la noche», dijo Tzanetos. «Pero el equipo es muy bueno en eso».

Después del Vuelo 49 en abril, la NASA entró en un inteligente juego de escondite mientras el helicóptero Perseverance navegaba por un terreno plano que durante mucho tiempo se pensó que era un antiguo delta de un río.

Sin miembros del equipo Preocúpate cuando lo hagan Incapaz de conectarse al helicóptero durante los primeros días después del vuelo, escribió Brown; Su proceso a veces tarda días en inventarse. Pero cuando pasó una semana, sus temores crecieron. Zanetos se preguntó si finalmente se le habría acabado la suerte al oxidado helicóptero.

«Cada [day] Una bendición disfrazada, dijo Tzanetos. «Siempre estás listo para el final de la misión».

Finalmente, seis días en Marte después de perder el contacto con Inteligencia, el equipo detectó una señal de radio «única y solitaria», escribió Brown. Al día siguiente, apareció otra señal, lo que confirma que el ingenio sobrevivió. El equipo finalmente concluyó que una cresta impedía que las señales del helicóptero llegaran al rover.

Intelligence voló de nuevo por quincuagésima vez el 13 de abril, ascendiendo unos 59 pies para volver a romper su récord de altitud.

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Tzanetos dijo que el equipo continuará empujando los límites de Ingenuity. Mientras Diligence continúa con su misión de recolectar muestras de suelo marciano, Intelligence recorre los cielos por delante del rover como un explorador, recopilando datos valiosos sobre el Planeta Rojo y su propio desempeño como la primera misión a Marte.

Y el ingenio probablemente no durará. En 2028, la NASA planea enviar módulo de aterrizaje a Marte para recuperar muestras recolectadas diligentemente. Crea más tarde lanzamiento Más allá de Marte, otra primicia astronómica para la agencia, y devolver muestras a la Tierra para su estudio.

Esa misión ha sido rediseñada tras el éxito de Ingenuity, dijo Tzanetos. La NASA ahora está planeando enviar dos helicópteros Un diseño casi idéntico al del módulo de aterrizaje para la recuperación de muestras de Perseverance si el rover se desgasta para cuando llegue el módulo de aterrizaje en 2030.

Es poco probable que la inteligencia estuviera volando para entonces. Pero por ahora, el helicóptero oxidado se niega a morir.

«Hace dos años, si me preguntaban cuál sería el genio, diría: ‘Bueno, espero que nuestros hijos o nuestros nietos puedan construir esto'», dijo Zanetos. «… aquí estamos, el ingenio sigue volando, estamos dando forma a la segunda generación».

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