Estados Unidos y Filipinas han comenzado su mayor ejercicio militar conjunto en décadas

Estados Unidos y Filipinas han comenzado su ejercicio militar conjunto más grande en 31 años, destacando los esfuerzos de los dos países para revitalizar su alianza para contrarrestar a una China cada vez más asertiva.

Aunque Balikatan, el ejercicio insignia anual de los dos ejércitos, ha sido planeado durante meses, su inauguración el martes, un día después de que China concluyera tres días de maniobras alrededor de Taiwán, subrayó la importancia de Filipinas en cualquier conflicto regional.

Los ministros de Asuntos Exteriores y de Defensa de Estados Unidos y Filipinas tienen previsto celebrar su primera reunión denominada 2+2 en siete años en Washington el martes, otro reflejo de un aumento significativo en la cooperación de defensa entre los aliados.

Alrededor de 12.000 soldados estadounidenses, 5.400 soldados filipinos y más de 100 soldados australianos participarán en las maniobras de Balikathon, más del doble de la cantidad de ejercicios en años anteriores, informó por primera vez el Financial Times.

Las fuerzas estadounidenses y filipinas hundirán un barco frente a la costa oeste de Luzón en un ejercicio marítimo de fuego vivo sin precedentes como parte de los ejercicios programados hasta el 28 de abril.

«Lo atacaremos con todos los sistemas de armas que tenemos, tierra, mar y aire», dijo el coronel Michael Logico, director del Centro de Entrenamiento Conjunto e Integrado del Ejército de Filipinas.

Logico insistió en que los ejercicios tenían como objetivo disuadir a otros países de invadir Filipinas.

«No estamos motivando a nadie simplemente haciendo ejercicio», dijo.

Sin embargo, Beijing puede interpretar estos ejercicios como objetivos de sus operaciones militares en la región. El área de fuego vivo que hundirá el barco tendrá lugar a lo largo del borde del Mar de China Meridional dentro de las aguas territoriales de Filipinas, que Beijing reclama casi en su totalidad.

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Otras partes de los simulacros incluirán ejercicios de ataque aéreo en islas cercanas al norte de Luzón, un campo de batalla clave en el conflicto sobre Taiwán, dijeron funcionarios militares filipinos y estadounidenses.

Las fuerzas también practicarán operaciones terrestres avanzadas de crucero, en las que se lanzan pequeñas unidades al territorio vulnerable a los misiles enemigos, y la defensa costera.

Esas clases están programadas para llevarse a cabo en el Aeropuerto Lal-Lo, una de las bases adicionales de Filipinas a las que las fuerzas estadounidenses pronto tendrán acceso en virtud del Acuerdo de Cooperación de Defensa Mejorada (EDCA) de 2014, y en la base de la Fuerza Aérea de Filipinas en el norte de Luzón.

Estados Unidos no ha tenido sus propias bases en Filipinas, su aliado asiático más antiguo, desde que el Senado de la isla bloqueó la extensión de un acuerdo bilateral de bases militares en 1991.

El presidente filipino, Ferdinand Marcos Jr., acordó designar a Lal-Lo y otras tres bases en el país como instalaciones rotativas donde las fuerzas estadounidenses podrían hacer avanzar equipos y personal, además de las cinco existentes.

Rodrigo Duterte, antecesor de Marcos, bloqueó la implementación de la EDCA porque mantenía estrechos vínculos con China.

Si bien Marcos ha buscado equilibrar cuidadosamente su compromiso renovado con la alianza de EE. UU. con los lazos de su país con China, los funcionarios filipinos dijeron que las preocupaciones sobre la postura cada vez más agresiva de Beijing en torno al Mar de China Meridional y Taiwán están decididas a fortalecer los lazos con Washington.

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